ワールドカップ出場を決めた男子代表が凱旋帰国

ここからまた“新たな世界”をめざす

2月25日、ワールドカップアジア地区最終予選でイラン(96-87)、カタール(96-48)を連破し13年ぶり(自力出場は21年ぶり)のワールドカップ出場を決めた男子日本代表が凱旋帰国した。200人を超すファンに熱烈歓迎された後、空港近くのホテルに移動。日本バスケットボール協会の三屋裕子会長、東野智弥技術委員長をはじめ、フリオ・ラマスヘッドコーチ以下スタッフ、選手全員が登壇し、ワールドカップ出場決定報告記者会見が行われた。

悪夢の4連敗から史上最強のチームへ

最初にマイクを握ったのは三屋会長。「ちょうど1年前の今ごろ、日本は4連敗の真っ只中にいました。1次予選敗退となればオリンピック出場もなくなる。それだけはなんとしても避けたかった。そこからの1年、こんなにもたくましく、頼もしく成長してくれた選手たちを誇りに思います」――4連敗からの8連勝。ミラクルとも言えるこの快進撃を改めて振り返ると『戦いながら強くなっていった』日本の姿が浮かぶ。4連敗後、ホームで迎え討つことになったのはアジア地区NO.1の強豪であるオーストラリア。Window1の対戦では58-82で完敗していることもあり、厳しい戦いが強いられることは容易に想像できた。だが、前回と違っていたのは、この試合からメンバー入りしたニック・ファジーカス(川崎ブレイブサンダース)と八村塁(ゴンザガ大学)の存在だ。高さと得点力を誇る2人の新戦力は試合開始からチームをリードし、結果、日本は79-78の1点差で激戦を制した。比江島慎(栃木ブレックス)は「あの勝利が4連敗して自信を失いかけていた自分たちにもう1度自信を与えてくれた」と語り、篠山竜青(川崎ブレイブサンダース)もまた「負けぐせがついていたみんなの気持ちを変えた試合。間違いなくあのオーストラリア戦が僕たちのターニングポイントだった」と明言する。

僕は合流したニックが最初に言った『オーストラリアは自分がいる日本にまだ勝ったことはない』という言葉が(胸に)響いた」と言うのは富樫勇樹(千葉ジェッツ)。その一言から伝わってきたのは「自分が入ったからにはオーストラリアに勝ってみせる」というファジーカスの覚悟だ。帰化選手として日の丸を身に付けたファジーカスとはるばるアメリカから駆けつけた八村が勝利の立役者であったことは万人が認めるところだが、同時に彼らのもう1つの大きな手柄は先に比江島が語った「チームに自信を与えてくれたこと」にある。精度の高いパフォーマンスで仲間を鼓舞し、チームを揺り動かし、立ち込めていた重い空気を振り払った。“覚醒”した日本はチャイニーズ・タイペイを一蹴(108-68)して2次予選進出を決めると、続くカザフスタン戦から参戦した渡邊雄太(メンフィス・グリズリーズ)、ケガのファジーカスに代わってチーム入りしたアイラ・ブラウン(琉球ゴールデンキングス)の活躍もあり、難敵イランをも撃破(70-56)。八村と渡邊が抜けた後も勢いに翳りはなく、多くのファンはその姿に“本物になりつつある日本の強さ”を感じたのではないか。アウェーで最後の2連戦を勝ち取ったチームに贈られた呼び名は『史上最強の日本』だった。

 

こじ開けた世界の扉の向こうで、もう1つ上の景色を見たい

21年ぶりの快挙とあって、祝福ムードに包まれる会見でラマスヘッドコーチは次のようにスピーチした。「4連敗したときも我慢して、耐えぬいて、我々のプレースタイルを構築していったことが今回の結果につながったと思います。本当に選手たちには感謝している。私にとって何よりもどんなものよりも大事なチームです

また、『今回の代表はあなたにとってどんなチームですか?』という選手全員への質問には「コートの中でも外でも日本一丸になれたチーム」(太田敦也・三遠ネオフェニックス)、「優しい先輩が揃い、先生と生徒みたいにいろいろなアドバイスをもらっている」(張本天傑・ダイヤモンドドルフィンズ名古屋)、「全員がチームのために自分のエゴだったりいろいろなものを犠牲にできる。尊敬できる人間の集まりだと思う」(田中大貴・アルバルク東京)などさまざまな答えが返されたが、その中で笑いを誘ったのは「(メンバーは)大事なときに集まる親戚の、一言で言えばいとこみたいな感じ」と答えた辻直人(川崎ブレイブサンダース)だ。辻は会見後に開かれた祝勝会でも「イチ、ニノ、サン、俺たち…いとこォ~!」と、乾杯の音頭を取り会場を沸かせた。日常をともにする家族ほど濃密ではないが、大事なときは必ず顔を合わせる欠くことのできない存在。『いとこ』は今後しばらく代表チームのキーワードになるかもしれない。

1年前は8連勝することもこの場に座っていることも想像できなかった。自分たちに対して自信もなかった」と、4連敗した当初の心境を吐露したのは竹内譲次(アルバルク東京)だ。「ただ今は違う」と続ける。「今は全員がこのチームに自信を持っているし、何より僕だけじゃなく、みんながこのチームでプレーすることが大好きだと思います」。長きに渡って日の丸を身に付け、いくつもの“日本代表”を経験してきたベテラン。その言葉は34歳にして成長し続けるコート上の竹内と重なるものだった。

キャプテンの篠山は自力でこじ開けた世界への扉を「日本の夜明け」と表現した。だが、浮かれてはいない。日本がさらに山を登り、違った景色を見るためにも「これはゴールではなく出発点だと思っています」――

中国で開催されるワールドカップの組み合わせは3月16日の抽選により決定し、第1次ラウンド(8月31日~9月5日)、第2ラウンド(9月6日~9月9日)、決勝ラウンド(9月10日~9月15日)のスケジュールで行われる。大黒柱のファジーカスは言う。「成長したチームに次は塁や雄太が加わる。それはワールドカップで勝つ可能性が生まれるということ。僕たちは世界を驚かせるよ」。その一言が決して夢物語に聞こえないことが素直に嬉しい記者会見だった。

文 松原貴実
写真 安井麻実

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